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La hibernación en el espacio profundo podría estar más cerca de lo que pensábamos

Cámaras de hibernación -Ilustración de ficción /Grenlin/iStock

Por: Chris Young

Todos lo hemos visto o leído sobre esto en ciencia ficción: un humano es inducido a la hibernación, a menudo en un tanque o una vaina, para preservarlos durante el viaje al espacio profundo o mantenerlos en estado suspendido para protegerlos después de una lesión .

¿Podría esto ser posible en la vida real? Un estudio publicado el jueves se basa en un creciente campo de investigación que, según algunos expertos, está «revolucionando» nuestra comprensión de la capacidad del cerebro para regular el calor corporal.

Aprendiendo de la naturaleza

La hibernación es, por supuesto, observable en el mundo natural. Los mamíferos hibernan al reducir la temperatura de su cuerpo y, al hacerlo, reducen drásticamente su metabolismo y conservan la energía en los meses de invierno, cuando la comida es escasa.

Aunque los mecanismos precisos no están claros, la investigación previa sobre el proceso de hibernación indica que el sistema nervioso central está involucrado en la termorregulación al aumentar la temperatura en forma de fiebres que combaten las infecciones.

Un estudio reciente, publicado en Nature, detalla cómo los investigadores de la Universidad de Tsukuba pudieron identificar neuronas en el cerebro de los roedores, tanto ratones como ratas, que pueden activarse artificialmente para enviar a los animales a un estado que se parece mucho a la hibernación.

Los hallazgos son notables porque, al igual que los humanos, las ratas y los ratones no hibernan, aunque los ratones a menudo entran en un estado similar a corto plazo llamado letargo.

Los autores del estudio han dicho que la investigación adicional podría permitir una forma de inducir la hibernación en humanos, algo que «sería beneficioso para muchas aplicaciones médicas, además de ser relevante para la posibilidad de exploración espacial a larga distancia en el futuro». «Le dijeron al Japan Times.

Las aplicaciones médicas podrían incluir hipotermia terapéutica, que reduciría el daño tisular después de accidentes cerebrovasculares o ataques cardíacos, así como la preservación de órganos para trasplantes, dijeron los investigadores.

Inducción de hibernación

Como parte de sus experimentos de laboratorio, los investigadores modificaron genéticamente ratones para que pudieran activar un conjunto de neuronas, llamadas neuronas Q, en el hipotálamo utilizando productos químicos o luz.

La temperatura corporal de los ratones con las neuronas activadas cayó 10 grados o más por debajo de 30 grados Celsius, su pulso se desaceleró considerablemente, su respiración se volvió superficial y su tasa metabólica se redujo.

Los ratones permanecieron en este estado durante aproximadamente 48 horas, después de lo cual se despertaron sin mostrar signos de mala salud o daño físico.
La misma técnica fue recreada en ratas. Esto fue especialmente sorprendente ya que las ratas son «una especie que no hiberna ni tiene letargo diario», dijo el primer autor Tohru Takahashi en un

El líder del equipo, Takeshi Sakurai, dijo que los hallazgos significan que «en el futuro, podríamos poner a los humanos en un estado similar a la hibernación para misiones a Marte y más allá».

Al comentar sobre otro estudio reciente sobre las neuronas dentro del hipotálamo que regulan el letargo en ratones, Clifford Saper y Natalia Machado de la Facultad de Medicina de Harvard dijeron que la investigación reciente en el campo estaba «revolucionando nuestra comprensión de las neuronas preópticas en el corazón de la termorregulación».

La NASA ya está contando con nuevos avances en este campo y está trabajando en hábitats para inducir este letargo similar a la hibernación a los humanos en el espacio. La organización espacial ha contratado a la organización privada Spaceworks para ayudar en su misión de crear hábitats de hibernación de viajes al espacio profundo.

Quién sabe, tal vez los primeros astronautas en Marte lleguen al Planeta Rojo después de un período de hibernación.

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