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Saturno es el «rey de la luna» del sistema solar, con 20 más vistos

Una de las últimas miradas a Saturno y sus anillos principales capturados por la nave espacial Cassini imágenes tomadas el 28 de octubre de 2016 y lanzadas el 11 de septiembre de 2017. NASA / JPL-

Por : Will Dunham

Saturno ahora está siendo reconocido como el «rey de la luna» de nuestro sistema solar, y los astrónomos observan a 20 más de ellos orbitando el planeta gigante, lo que eleva su cuenta total a 82, tres más que Júpiter.

Una de las últimas miradas a Saturno y sus anillos principales capturados por la nave espacial Cassini en imágenes tomadas el 28 de octubre de 2016 y lanzadas el 11 de septiembre de 2017. NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute / Folleto vía REUTERS ATTENTION EDITORS – ESTA IMAGEN FUE PROPORCIONADA POR TERCEROS / Foto de archivo

Un equipo de investigación dirigido por el astrónomo Scott Sheppard de la Carnegie Institution for Science en Washington detectó las lunas pequeñas recientemente identificadas, con un diámetro de aproximadamente 2 a 4 millas (3 a 6 km), utilizando el telescopio Subaru en Hawai.

«Saturno es el rey de la luna», dijo Sheppard el miércoles en una entrevista por correo electrónico.

El descubrimiento fue anunciado esta semana por el Centro de Planetas Menores de la Unión Astronómica Internacional.

Una de las lunas orbita a una asombrosa distancia de aproximadamente 15 millones de millas (24 millones de kilómetros) de Saturno, más lejos que cualquiera de sus otras lunas. En comparación, la luna de la Tierra orbita alrededor de 240,000 millas (386,000 km) del planeta.

Diecisiete de las lunas de Saturno recién detectadas orbitan en la dirección opuesta a la rotación del planeta. Las otras tres orbitan en la misma dirección en que gira Saturno, como suele ser el caso.

Algunas de las lunas parecen ser fragmentos de lunas una vez más grandes que se rompieron en colisiones de hace mucho tiempo con otras lunas o cometas o asteroides que pasan, dijo Sheppard. Eso es similar a algunas de las 79 lunas que orbitan Júpiter.

Saturno, un gigante gaseoso compuesto principalmente de hidrógeno y helio, es el segundo planeta más grande del sistema solar y el sexto del sol. Su diámetro de aproximadamente 72,000 millas (116,000 km) es el diámetro de la Tierra enana de aproximadamente 7,900 millas (12,700 km).

Solo Júpiter, el quinto planeta desde el sol, es más grande. Saturno se formó con los otros planetas y el sol hace unos 4.500 millones de años.

“Estas nuevas lunas nos muestran que el sistema solar era un lugar muy caótico en el pasado distante, con objetos volando por todo el lugar. Estos son los últimos restos de los objetos que se formaron en la región del planeta gigante, ya que todos los demás objetos que se formaron en esta región han sido expulsados ​​o incorporados a los planetas mismos ”, dijo Sheppard.

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Las lunas recién identificadas son mucho más pequeñas que las de Saturno, el Titán del mundo helado, cuyo diámetro de aproximadamente 3,200 millas (5,150 km) excede el del planeta más interno, Mercurio.

«Creemos que Saturno probablemente tiene alrededor de 100 lunas más grandes que una milla (1,6 km), pero el descubrimiento de estas lunas nuevas que tienen un tamaño de aproximadamente dos a cuatro millas está empujando el límite de nuestra capacidad actual para encontrarlas. Necesitaremos la próxima generación de telescopios grandes para encontrar lunas más pequeñas ”, agregó Sheppard.

Fuente: WASHINGTON (Reuters)

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